Det var rene Holmenkollsøndagen på Willow Lake da Iditarod startet sitt 44. hundeløp søndag morgen lokal tid. Totalt 85 kjørere og 1360 hunder skal nå kjøre hele veien fra Willow til Nome, en strekning på 1600 km. Dette tar ni dager, og Alaska kan være nådeløs i sin natur. Den frosne innsjøen var dekket av folk som grillet pølser og veivet flagg. Innover i løypa satt det enda flere mennesker med stoler og bål, og solen skinte skarpt på vinterbleke neser. Stemningen var stor, i alle fall blant publikum.

IDITAROD

Iditarod kalles ofte verdens tøffeste hundeløp. Det startet I 1973 med bare 34 deltagende. I år deltar 85 løpere med tilsammen 1360 hunder. Løpet går omtrent 1600 kilometer fra Willow til Nome gjennom noe av den tøffeste naturen Alaska har å tilby. Det er 600 km lengre enn Finnmarksløpet. Løpet tar rundt ni dager å gjennomføre. Vinneren får med seg en premiepott på rundt 500 000 kr.

– Kan du spørre Sigrid om jeg kan få treffe henne?

En middelaldrene dame spør en som jobber for Sigrid Ekran, to ganger verdensmester i langdistanse hundekjøring. Spørsmålet henger i luften uten svar mens et organisert kaos utspiller seg rundt bikkjebilen. Sleden skal sjekkes og sjekkes igjen, hunder skal i sele og få potesokker, handlere skal instrueres og nerver skal roes. I år er det lite snø, det setter nervene i spenn.

SE FILM: Slik forbereder Sigrid Ekran seg selv og hundene til løp

LES OGSÅ: Test av tur- og treningsklokker

Noen biler bortenfor Ekran står Robert Sørlie. Sørlie har vunnet Iditarod to ganger før og kjørte sist i 2014, et beryktet snøløst år. Når det nesten ikke er snø er det omtrent umulig å stanse hundene. 16 hunder er sterke nok til å trekke en lastebil, og uten feste til ankeret kan turen nedover bratte fjellsider bli direkte farlig.

SIGRID EKRAN

Norsk hundekjører og to ganger verdensmester i langdistanse sledekjøring. Har vunnet både Femundløpet (2010 og 2011) og Finnmarksløpet (2014 og 2015) to ganger. Jobber som guide i polare strøk.

– Jeg har aldri vært så redd noen gang, og jeg løper inn i brennende bygninger, skal brannmannen ha sagt etterpå ifølge en artikkel.

Hvordan føler han seg nå, fire år senere? Er det noe som skremmer han enda?

– Ja, jeg har jo vært på do i dag da vettu, så det er helt sikkert, flirer han.

De andre nordmennene er fåmælte der de gjør seg klare. Det er ni nordmenn med i løpet, flere av dem stiller sterkt til å plassere høyt i et av verdens tøffeste hundeløp. Ralph Johannessen har vunnet Finnmarksløpet, Femundløpet og flere andre løp. Han kjørte Iditarod første gang i 2014, men på den snøløse løypa falt han flere ganger og brakk både slede og ribbein. Likevel fullførte han som nummer 22. En annen nordmann som kan ta førsteplassen er Joar Leifseth Ulsom. Han har stilt til start tre ganger, og vært blant de syv beste hver gang. Ulsom bor i Alaska og mange her ser på han som en stor konkurrent.  

(Teksten fortsetter under bildet)

FOLKEFEST: Fra starten på Willow Lake. Her er det norske Ketil Reitan som setter av gårde med sitt spann. Foto: Kristine Nyborg

Med er også Lars Monsen, som har blitt en kjent profil i hundesporten de siste årene. Dette er Monsens første Iditarod, og det ryktes han har som mål å vinne Iditarod på tredje forsøk.

Så mens fansen griller reinsdyrpølser langs løypa kjører spente hundekjørere forbi. Kanskje dette blir året de faller og slår seg stygt i the Steps, den skumle nedstigningen etter Finger Lake, eller kanskje det blir i år de kommer først til Nome til all heder og ære. Vær, vind, taktikk og hundepleie vil gi svaret om en drøy uke.

LES OGSÅ: Dette er førstehjelpsutstyret du egentlig trenger

DEBUTANT: Friluftskjendis Lars Monsen har satset steinhardt på hundekjøring de siste årene. Han kjører sitt første Iditarod i år. Foto: Kristine Nyborg